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¿Qué es un terremoto?subir

Un terremoto es una manifestación de la súbita liberación de energía durante un proceso de ruptura. En Chile, los terremotos más conocidos son los de subducción, relacionados con la convergencia de la placa de Nazca bajo la placa Sudamericana. La placa de Nazca Durante varios años, la placa de Nazca "empuja" la placa Sudamericana hasta que cuando suficiente energía es acumulada, esta es capaz de moverse, generando la ruptura y el terremoto. El suelo se mueve debido a la energía que es radiada desde la ruptura. Hay también terremotos corticales, asociados a estructuras geológicas denominadas Fallas, sismos debido a actividad volcánica o sismos debido a cambios bruscos de los esfuerzos en la corteza terrestre.

¿Por qué ocurren los terremotos? subir

Según la tectónica de placas la litósfera, constituida por la corteza y parte superior del manto, se divide en numerosos fragmentos (o porciones) denominados placas, que están en movimiento y cuya forma y tamaño cambian continuamente (Figuras 1 y 2).

Estas placas, continuamente en movimiento, convergen (límites convergentes) o se separan (límites divergentes).

Si miramos una imagen de la sismicidad mundial vemos que los terremotos coinciden con límites de placas (Figura 3).

Chile se encuentra ubicado sobre la placa Sudamericana, cercano al margen convergente que la divide de la placa de Nazca, ubicada al oeste. En este caso, el límite es convergente, de subducción. La zona de subducción es el lugar donde una de las placas se desliza por debajo de la otra. En Chile, la placa de Nazca, constituida por corteza oceánica, más densa, se desliza por debajo de la placa Sudamericana. La velocidad de convergencia es de 8 a 9 cm/año. En general, estas placas están "trabadas", acumulando energía hasta que finalmente, esta energía es liberada causando un terremoto.

En Chile, los terremotos de este tipo han sido estudiados. Trabajos científicos de Barrientos (1990), Campos y otros (2002) y Ruegg y otros (2009) se refieren al sector afectado por el terremoto de Cobquecura del 27 de febrero de 2010. Ruegg y otros (2010) indican que existe un sector, entre Concepción y Constitución, donde la energía no se ha liberado, que tendría acumulada suficiente energía para generar un terremoto de magnitud superior a 8 (Figura 4).

Por otra parte, existen otros terremotos, fuera de los contactos de placas, denominados intraplaca. En la placa Sudamericana estos se asocian a estructuras geológicas denominadas Fallas. El terremoto de Las Melozas del año 1958, en el Cajón del Maipo, es un ejemplo de terremotos de este tipo. La Figura 5 muestra los diferentes tipos de terremotos en Chile.

Hay también terremotos corticales, asociados a estructuras geológicas denominadas Fallas, sismos debido a actividad volcánica o sismos debido a cambios bruscos de los esfuerzos en la corteza terrestre.

¿Se puede pronosticar un terremoto?subir

No existe ninguna organización ni gobierno capaz de predecir exitosamente la recurrencia o la fecha en que se puede producir un terremoto. Sin embargo, los científicos están capacitados para enfrentar temas relacionados al peligro y riesgo de terremotos. Por ejemplo, se sabe que a lo largo de Chile, la convergencia de placas tectónicas genera terremotos con cierta regularidad y que existen fallas geológicas capaces de generar terremotos. El avance en el conocimiento de las fuentes sismogénicas permitirá evaluar escenarios más probables para evitar desastres. Como se dijo, estudios realizados por investigadores chilenos y extranjeros indicaban la probabilidad de la ocurrencia de este terremoto. Más aún, Barrientos (19MM), señaló que con los datos disponibles a esa fecha, era esperable que ocurriera el 2005 +/- 10 años. Esto es lo más acotado con el estado del conocimiento actual.

¿Podría ocurrir otro terremoto luego del de 2010 (a corto plazo)? subir

Este gran terremoto (Mw=8,8) ha permitido liberar la mayor parte de la energía acumulada entre Concepción y Constitución y por lo tanto, la ocurrencia de un terremoto de subducción como el del 27 de febrero de 2010, en esa misma zona, es altamente improbable durante las próximas décadas. Los estudios señalan que la recurrencia de este tipo de terremotos es de 90 a 6 años (Barrientos, 19NN).

¿Por qué la Tierra sigue temblando y sentimos réplicas? ¿cuánto tiempo se extienden las réplicas? subir

Una réplica es un sismo que se produce en la misma región en donde ocurrió un terremoto, generalmente a una distancia entre 1 a 2 veces el largo de la ruptura. Estos temblores son una consecuencia del reacomodo de la corteza debido al desplazamiento que produjo el terremoto. Una réplica siempre es de menor magnitud que el sismo principal.

La Sociedad Geológica de Chile señaló que "estimamos que en la zona del terremoto ocurrirán numerosas réplicas durante los próximos meses, las cuales irán decreciendo en magnitud y en frecuencia en el tiempo. Algunas de éstas podrían alcanzar magnitudes importantes, incluso superiores a 7, aunque en ningún caso similares al terremoto principal. Debido a ello, es necesario que autoridades y ciudadanía estén preparados para enfrentar problemas tales como el potencial colapso de infraestructura dañada o deslizamientos de terreno en zonas debilitadas.

¿Hay algún lugar en el planeta donde podamos vivir a salvo de los terremotos? ¿qué zonas de Chile serían habitables en forma segura? subir

Como se ve en la Figura de Engdahl et al. (Bull.Seism.Soc.Am., 1998), existen lugares de baja o nula sismicidad ubicados dentro de las placas tectónicas. En Chile, la sismicidad al sur del punto triple, donde se encuentran las placas de Nazca, Sudamericana y Antártica, la sismicidad es menor. No existe en Chile lugares donde no haya sismicidad, debido a la configuración tectónica del país.

¿Se puede mover el eje de la tierra por un terremoto? subir

Si, según la NASA el terremoto habría movido el eje en 8 cm. El terremoto de Sumatra en 2004, de magnitud 9,1, lo habría desplazado en cerca de 7 cm.

¿Qué tipo de medidas se deben tomar para que la masiva destrucción que ocurrió no se repita? subir

En Chile no ocurrió una destrucción masiva debido al terremoto. De hecho, para la magnitud del evento, las obras civiles se comportaron bien. El mayor daño se debió al tsunami y fue principalmente por falta de la alerta adecuada y la falta de educación respecto a los fenómenos naturales que tenemos los ciudadanos.

Este terremoto era esperado por la comunidad científica nacional. Si bien no es posible predecir con precisión cuándo ocurrirá un sismo, habían estudios que reconocían que esta zona tenía una alta probabilidad de sufrir un sismo mayor (magnitud superior a 8) en los próximos años o décadas. Además, todos los terremotos históricos de la misma zona (1570, 1657, 1751 y 1835) produjeron tsunamis, el último de ellos descrito por el mismo Darwin con escalofriantes similitudes al actual.

En la actualidad, las diversas dimensiones de la prevención y atención de desastres están dispersas en varias instituciones públicas. El uso de la gestión territorial como un instrumento preventivo no está normado claramente, lo que genera notorios vacíos, como por ejemplo la gran escasez de mapas de riesgos naturales que apoyen una adecuada toma de decisiones. Es necesario hacer una revisión profunda de la institucionalidad y marco legal relativo a los desastres naturales, no solo respecto a la atención de la emergencia, sino también tendiente a reforzar los aspectos preventivos.

Es indispensable que se incorpore a la comunidad científica tanto en la discusión como en las nuevas instituciones que eventualmente se generen. Es deseable la creación de un Centro o Agencia Nacional de Prevención de Desastres Naturales, encabezado por científicos y profesionales de las áreas de ciencias de la tierra e ingeniería especializados en el tema. Los miembros de este organismo serían capaces de comprender e incorporar el conocimiento científico y técnico que se genera a nivel nacional e internacional en la formulación de políticas públicas de prevención, como la educación de la población, la generación de sistemas de alerta y la definición de procedimientos de emergencia, entre otros. Esta agencia debiera manejar distintos escenarios de mayor probabilidad de acuerdo al conocimiento existente. La efectividad de las medidas dependerá de que las voluntades políticas de las autoridades de turno y recursos aportados se mantengan en el tiempo y no se esfumen si es que no ocurre un nuevo evento en unos pocos años.

Estos cambios llevarán al país a un nuevo nivel de preparación, que permitirá reducir los efectos perjudiciales de la naturaleza, que no podemos evitar, pero sí mitigar.

¿En qué nivel se encuentra Chile en cuánto a investigación sismológica?, ¿Hacen falta más profesionales en esta área? subir

La investigación sismológica en el país es de primer nivel. Sin embargo, falta una red de instrumentos más densa y profesionales que analicen los datos.